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20专家分析过千文献撰写388页报告 从科学角度分析基改利弊

基因改造技术推出市面至今,所引起的争议不绝。美国近年亦有人提出,要求强制为含基改成份的食品加上标籤。然而反对者指出,这种标籤根本无实质作用,只会增加对基改技术的恐慌。

美国国家科学、工程及医学学院的农业及自然资源委员会日前发表报告,检视目前科学界已有的研究证据,了解(目前及未来的)基改农作物所带来的潜在负面影响以及好处。

负责报告的委员会共有20名来自不同领域的专家,横跨农业生物技术、分子生物学及遗传学、生态学、食物科学、农艺学以至风险传播、经济学、社会学甚至法律等领域。

他们检视了过千份学术文献,举行多次会议,就不同议题邀请其他超过80个不同专长、经验及立场的人汇报,也阅读了超过700个公众意见,最后撰写了一份共388页的报告,从科学角度了解基因改造技术的利弊。

没有简单答案

委员会主席、北卡罗来纳州州立大学的昆虫学家古尔德(Fred Gould)在前言中表示,委员会收到热切的要求,希望报告就基改农作物为大众提供一个简单、整体及权威的答案。

然而古尔德指出,由于基改议题极之複杂,委员会认为这样做并不恰当。他们希望这份报告能够给予大众及政策制定者丰富的证据,以及为他们提供框架去作出决定。

这并不代表报告中没有结论(关于基改的利弊详见下文),不过一个必须记住的重点是,基因改造技术可以製造出不同的农作物,而且不论是否以基改产生,每一种农作物的利弊都需要经过独立研究、分析去得出结果,无法一概而论。

目前有哪些基改农作物?

自1980年代开始,生物学家利用基改技术修改农作物的不同特性,例如能够储存更长时间、有更多维他命、不怕特定疾病等。然而目前在市面上基改农作物的主要特性只有两种︰能抵抗虫害以及不怕除草剂。

此外虽然还有抗轮点病毒的基改木瓜、减慢变啡的苹果以及在高温油炸时减少释出致癌物的薯仔等,不过只佔少数。

直到2015年,有不足10种抗虫或抗除草剂的基改农作物,佔全球耕种面积约12%。在报告中委员会检视了抗虫或抗除草剂的大豆、棉花及粟米的长期数据。

抗虫基改作物

抗虫的基改作物带有一种细菌(Bacillus thuringiensis,简称Bt)的基因,能够释出一种抗虫药,能杀死特定目标的昆虫。由于Bt被视为对环境友善、对人类以至其他益虫几乎没影响,在有机种植中也会使用。

根据目前的科学研究,委员会认为抗虫基改作物有以下后果︰

减少虫害造成的损失减少对Bt粟米或棉花使用合成的抗虫药跟没有种植具Bt特质农作物、使用合成抗虫药的农地相比,种植抗虫基改作物的农地有较高的生物多样性假如没有跟从抗药性管理的策略,某些目标昆虫会演化出抗药性耐除草剂基改作物

目前市面上的抗除草剂基改作物,主要能够耐受嘉磷塞(glyphosate)——一种常用的除草剂。委员会得出以下结论︰

抗除草剂作物有时有助提升产量,但主要是令农场经营更具弹性有杂草演化出对嘉磷塞的抗药性无论是否种植基改作物,应使用整合的杂草管理方式,以减延抗药性演化

基改作物对环境的影响方面,报告指出即使有基因飘移的情况出现,没有例子显示由基改作物至野生植物的基因飘移带来任何不良的环境影响。

另外,报告提到虽然有很多关于基改作物的好处、坏处的强烈主张,但委员会发现几乎没有证据显示农业或环境问题跟基改技术有关。

至于好处方面,证据并不一致,例如Bt农作物在虫害严重时能提升产量,但没有证据显示引进基改作物令美国的农业产量上升。

基改食物与健康

令人关注的健度问题方面,委员会更重新检视大多数原创研究。报告指出,虽然不少动物餵食实验的设计及分析并非最佳,但多项研究加起来提供了合理证据,显示动物进食基改作物没有带来任何伤害。

分析基改作物营养及化学成份的数据,跟非基改作物相比,有统计上明显的差异,但这些差异跟在非基改作物的自然变化範围之内。

很多人关注进食基改作物会增加不同健康风险,例如癌症、癡肥以至自闭症等。委员会表示,在缺乏长期的病例对照研究下,他们比较1990年代已引进基改作物的美国及加拿大,和尚未引进的英国及西欧,检视了这些地方的数据。结果未有发现任何特定健康问题,在引进基改作物后有明显变化。

社会及经济方面的影响

委员会认为,现存证据显示基改粟米、棉花及大豆的生产者,会有更好的经济收入,不过差异很大。

报告特别指出,虽然小型耕作的农夫在转为种植基改作物的初期,会有经济上的好处。但长期及广泛的得益,取决于制度上是否支持,以及农作物能否打入有利可图的本地、全球市场。

至于基改作物对各个持份者的利益,则取决于特定的社会及经济脉络。规管需要平衡安全性、消费者信心,以及对有益产品的创新发明之影响。而专利则有可能限制缺乏资源的农夫受益。委员会指出,单靠基改作物本身,并无法对应小农在食物供给不稳的地区要增加产量的挑战。

展望未来

现时有一些正在发展的基改科技,有望令技术变得更精準、複杂以及多样。委员会估计,最有可能出现的是更多对抗虫害、疾病的农作物。

然而其他类别的基改应用,例如促进光合作用或用氮效率的农作物,是否能成功仍不确定。委员会建议,要改善粮食保障问题,应平衡投资在不同策略,包括寻求基改及非基改的解决方法。

委员会希望带出一项重要讯息︰基因改造及传统培育新品种的科技发展,使两者差跟越来越模糊。他们不可能给出一概而论的答案,去说明基改作物的好处及风险。

任何改良植物基因的技术,均可能改变食物,也会引起安全忧虑。委员会认为,监管机构应该主动向大众传播资讯,解释基改技术的发展,以及他们会如何监管有关产物,同时应该寻求公众意见。

报告指出,关于基改作物的政策,有科学、法律及社会的层面,并非所有议题均能以科学解决。

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资料来源︰

Genetically Engineered Crops: Experiences and Prospects (National Academies of Sciences, Engineering, and Medicine)Report in Brief (National Academies of Sciences, Engineering, and Medicine)Presentation Slides from the Release EventFAQs About the StudyGenetically Engineered Crops Are Safe, Analysis Finds (The New York Times)The Fading Meaning of ‘GMO' (The Atlantic)Genetically Engineered Crops Are Safe and Possibly Good for Climate Change (Scientific American)
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